Официально американо-британские войска начали военную кампанию против Ирака в ночь с 19 на 20 марта 2003 года — после истечения срока ультиматума, предъявленного Джорджем Бушем-младшим Саддаму Хусейну, но без одобрения ООН и вопреки мнению большинства стран мира. В 05:33 по местному времени бомбардировщики и штурмовики подвергли массированной бомбардировке Багдад, Мосул и Киркук.

В реальности война началась за несколько часов до истечения срока ультиматума, когда авиация ВВС США и Великобритании атаковала позиции иракской артиллерии в непосредственной близости от иракско-кувейтской границы. Но из-за «игр с пробирками» и явной нелегитимности вторжения (в отличие от операции «Буря в пустыне», которая реагировала на агрессию Ирака против Кувейта) группировка сил во «второй» иракской войне была заметно слабее: Саудовская Аравия отказалась предоставить свою территорию для операции, и антииракская коалиция задействовала только территорию Кувейта. Фронт со стороны Турции был открыт с большим опозданием.

Несмотря на заявления иракского руководства и публикации в региональной прессе о том, что ВС Ирака после войны 1990–1991 годов сохраняли потенциал для противодействия, Штатам потребовалось всего несколько недель, чтобы режим Саддама пал: 8 апреля был сдан Багдад, 14 апреля — Мосул, Киркук и Тикрит. 1 мая 2003 года президент США Джордж Буш-младший объявил об окончании активных боевых действий, а 23 мая временная американская администрация в Ираке заявила о роспуске иракской армии и спецслужб и необходимости создания новых структур «под гражданским контролем».

Global Look Press/ZUMAPRESS.com/Robert King

Причины быстрого свержения власти были очевидны: многолетние жёсткие репрессии, санкции, применение химоружия против курдов, участие в конфликтах — сначала в длительной войне с Ираном, затем против Кувейта и стран, среагировавших на вторжение. Кроме того, по всей видимости, иракцы непосредственно в планировании обороны допустили как минимум две большие ошибки, возможно, находясь под влиянием стереотипов. Первый из них — американцы будут долго работать с воздуха, полагаясь на своё превосходство, и только после перейдут к наземным действиям. Второй — англосаксы побоятся вступать в огневой контакт. В итоге получилось наоборот: США и их союзники быстро перешли к наземной операции, а стремление иракского командования навязать бои коалиции ещё на подступах к крупным городам обернулось против него.

Однако после заявления Джорджа Буша-младшего война приняла характер партизанского противостояния и разгорелась уже летом 2013-го. Как отмечают эксперты, если за полтора месяца потери коалиции в Ираке составили 172 человека погибшими, то затем ежемесячно стали гибнуть не менее 30–50 человек. Причина — американцы и англичане воспринимались местными как оккупанты: им противостояла шиитская «Армия Махди», но главным образом — различные суннитские группировки (в том числе курдские радикальные). Масла в огонь подлило решение распустить силовые структуры Саддама. Их представители пополнили ряды суннитского сопротивления, в котором ведущую роль играли радикалы, в том числе связанные с «Аль-Каидой» (запрещена в РФ). И хотя в итоге американскому командованию затем удалось привлечь на свою сторону ряд суннитских племён и сформировать ополчение «Ас-Сахва», семена будущего этноконфессионального противостояния были посеяны.

Таким образом, большой ошибкой был вход в Ирак, но не менее фатальной ошибкой стал выход. Как известно, после того как американские войска покинули Ирак в конце 2011 года, радикальные группы, опираясь на агентуру и своих сторонников в сирийских лагерях беженцев, начали восстанавливаться, из чего и выросло «Исламское государство» (запрещено в РФ).

Global Look Press/ZUMAPRESS.com/John Goodman

В целом даже «ястребиные» аналитические центры сходятся в том, что конфликт в Ираке не только резко изменил этноконфессиональный баланс в самой стране, но повлиял на баланс сил на всём Ближнем Востоке, на внутреннюю политическую динамику, восприятие США, а также видоизменил стратегию и тактику «Аль-Каиды». «В самых основных оценках мы достигли нашей тактической цели — отстранить Саддама от власти, но мы потерпели неудачу в стратегическом аспекте последствий вторжения, что привело к последующему восстанию суннитов и, в конечном счёте, к рождению ИГ», отмечает группа экспертов американского центра The Cipher.

Одна из самых кровопролитных войн стоила США более 4,4 тысячи американских жизней и привела к ранениям 31 тысячи граждан. Военные не обнаружили огромных запасов оружия массового уничтожения, которое было катализатором войны, пишет «рупор Пентагона» газета Stars and Stripes. Со стороны Ирака число погибших составило 268 тысяч — по данным мониторингового агентства Iraq Body Count, хотя неофициальные оценки превышают миллион человек.

Ирак в сознании современного американского общества

«Саддам Хусейн, возможно, был отвратительным диктатором, но не представлял угрозы для Соединённых Штатов: он не обладал оружием массового уничтожения и не был причастен к терактам 11 сентября. Аргумент, что вторжение в Ирак — необходимый „второй этап“ в „войне с террором“, также вызывает удивление. Вторжение в Ирак было безрассудной войной выбора, который сделали политики с империалистическим мышлением и отнюдь непрозрачными мотивами. Сейчас они продолжают консультировать кандидатов в президенты, сотрудников престижных аналитических центров, публично комментируют события в телеэфире и на страницах американских газет. Они списывают катастрофу в Ираке на политику президента Обамы, военных и разведсообщества, но не признают свою вину и не приносят извинения сотням тысяч граждан, чья жизнь была уничтожена их решением».

Процитированный абзац не удивительно встретить в материалах российских пропагандистских ресурсов об очередной годовщине начала операции «Иракская свобода», но он всё-таки не оттуда. Это фрагмент статьи в неотъемлемом спутнике политической жизни США — издании The Hill.

Global Look Press/ZUMAPRESS.com/Flo Smith

Согласно опросу Pew Research Center, проведённому 7–14 марта среди 1466 американцев, 48% заявили, что решение использовать военную силу в Ираке в 2003 году было неправильным. При этом 43% отметили, что это было правильное решение. В СМИ эксперты назвали множество причин вторжения в Ирак: лоббизм гигантов военно-промышленного комплекса, большие запасы нефти, желание иметь плацдарм рядом с Ираном и т.д. Однако результаты этого социологического исследования весьма красноречиво демонстрируют одну из основных причин — идеологизированность американского общества и его веру в то, что американский образ жизни и устремления — самые правильные и желанные во всём мире.

«Сторонники войны эффективно использовали ситуацию морального выбора: как США могли позволить тирану остаться у власти, если человек намеренно травил газом своих людей? Но эти моральные аргументы ослепили наше мышление и помогли нам сделать, возможно, величайшую стратегическую ошибку в истории страны», — пишет на страницах The Atlantic бывший армейский спецназовец, экс-заместитель помощника министра обороны США по ближневосточной политике Эндрю Эксум.

«Мы можем презирать диктаторов, но использование военной силы для свержения таких режимов создаёт больше проблем, чем решает. Это — главный урок войны в Ираке. Нам лучше делать ставку на другие механизмы, включая опору на иностранных союзников, международные институты и прямые переговоры даже с теми, кого мы хотели бы удалить», заключает журналист CNN.